¿Qué es el endotelio?

Se estima que hay aproximadamente 60.000 millas de vasos sanguíneos en el cuerpo adulto. Estos vasos sanguíneos incluyen arterias, venas y capilares. Todos ellos están protegidos por un revestimiento interno microscópico de células endoteliales, que comúnmente se denominan endotelio. Es importante notar que estas células recubren todo el sistema circulatorio desde el interior del corazón hasta el capilar más pequeño. Cuando se suman, el volumen de estas células endoteliales cubriría la superficie de entre 4 y 8 canchas de tenis dependiendo del tamaño del individuo. El endotelio tiene solamente una célula de espesor y no se puede ver a simple vista.

Una vez descubierto, el endotelio se clasificó como una membrana inerte cuya función principal era mantener la sangre en el sistema circulatorio y fuera de los tejidos y órganos del cuerpo. Las investigaciones de los últimos 25 años han demostrado que el endotelio es un órgano activo y multifuncional que juega un papel vital en la salud metabólica, inmunitaria y cardiovascular. El endotelio es considerado actualmente como el órgano secretor más grande del cuerpo.

La salud endotelial es tan importante que el Premio Nobel de Medicina de 1998 fue otorgado a tres investigadores estadounidenses que descubrieron cómo el endotelio convierte el aminoácido L-arginina en óxido nítrico, la molécula de señalización maestra de todo el sistema cardiovascular.

  • Riego sanguíneo – El endotelio contribuye a facilitar el riego sanguíneo.. Lo hace proporcionando una superficie lisa que inhibe la adhesión y coagulación de las plaquetas. También trata de inhibir que sustancias extrañas se adhieran a su pared celular, lo que puede llevar a la formación de placa. Las moléculas grandes como el colesterol LDL (malo) y/o sustancias tóxicas como la nicotina dañan las uniones intercelulares entre las células endoteliales permitiendo la acumulación de depósitos. Esto hace que el revestimiento liso y flexible de los vasos sanguíneos se vuelva áspero y difícil, y afecta directamente a la salud endotelial.
  • Producción del óxido nítrico, la «molécula milagro».-Las células endoteliales producen una molécula llamada óxido nítrico, que inhibe la activación, secreción, agregación y adhesión plaquetaria, y favorece la desagregación plaquetaria. Esto es extremadamente importante en la prevención de coágulos sanguíneos en el sistema vascular para reducir el riesgo de ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.
  • Presión arterial – No solo las células endoteliales proporcionan una barrera estructural controlada dinámicamente entre la circulación sangre y los tejidos y órganos circundantes sino que también producen moléculas de señalización que influyen en la vasodilatación y vasoconstricción. La vasodilatación causa la relajación de los vasos sanguíneos permitiendo un mayor riego sanguíneo. Esto reduce la presión sanguínea. La vasoconstricción hace que los vasos sanguíneos se tensen, reduciendo el riego sanguíneo y causando que se eleve la presión arterial. Actualmente se cree que las células endoteliales son el factor de control en la regulación de la presión arterial. Producen óxido nítrico, que es el vasodilatador más potente. La producción adecuada de óxido nítrico es fundamental para mantener una presión arterial normal, lo que significa que la salud endotelial es crítica para ayudarte a mantener una presión arterial normal.
  • Función de barrera especializada – Las células endoteliales actúan como filtros selectivos para regular el paso de gases, fluidos y varias moléculas a través de sus membranas. Por ejemplo, en el cerebro y la retina las células endoteliales están estrechamente unidas para crear una barrera que solo permita que las moléculas selectivas pasen a través de ella. En el hígado, el bazo y la médula ósea, las células endoteliales están ligeramente ligadas, lo que permite el tráfico celular entre sus espacios intercelulares. Sin embargo, en los riñones, las glándulas endocrinas y las vellosidades intestinales, las células endoteliales tienen un tipo diferente de permeabilidad selectiva para permitir una filtración, secreción y absorción eficientes basadas en la función de ese órgano.

Funciones endoteliales.

Debido a que las células endoteliales recubren cada vaso sanguíneo, juegan un papel importante en el funcionamiento adecuado de cada órgano del cuerpo. La siguiente es una lista de las funciones conocidas del endotelio. Cada función juega un papel importante en la salud endotelial, la salud cardiovascular y su bienestar general:

  • Angiogénesis – – La formación de nuevos capilares se llama angiogénesis y es regulado en parte por el endotelio. También juega un papel importante en la capacidad del corazón para el desarrollo de vasos colaterales. Estos vasos colaterales pueden ayudar a disminuir el impacto de una obstrucción de los vasos sanguíneos en el corazón ofreciendo rutas alternativas para el riego sanguíneo.
  • Cicatrización/creación de músculo . – La salud endotelial es extremadamente importante en la cicatrización de heridas. También juega un papel importante en la creación de los músculos.
  • La salud endotelial también es fundamental para el buen funcionamiento del sistema inmunológico – Los glóbulos blancos o leucocitos se producen en la médula ósea. Viajan por el torrente sanguíneo donde las células endoteliales facilitan su paso al tejido del cuerpo para que puedan destruir los agentes extraños o antígenos. Este papel de guardián varía para cada sistema de órganos, pero depende de la salud y la función endotelial.
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